スーパーフードとして注目されるユーグレナの歴史

とっても小さいユーグレナですが、永く深い歴史があります。

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ユーグレナは、5億年以上前に原始の地球で誕生しました。

そして1660年代に「微生物学の父」と称されるアントニ・ファン・レーウェンフック氏によりオランダで発見されました。

「ユーグレナ」という名はレーウェンフック氏によって命名され、ラテン語で美しい(eu)眼(glena)という意味を持っています。

ユーグレナの優れた光合成能力と豊富な栄養価が高く評価され、多くの大学・研究機関から注目を集めてきました。

1950年代にアメリカのメルヴィン・カルヴィン氏らは、ユーグレナなどを用いて光合成の研究を行い、光合成による炭素固定反応である「カルビン・ベンソン回路」というものを解明いたしました。

この功績によって1961年にノーベル化学賞を受賞しています。


1970年代に入ると、アメリカ航空宇宙局(NASA)が宇宙開発の視点でユーグレナの研究を進めました。

これは宇宙における生物の挙動を見るための代表的な生物の1つとしてユーグレナが選ばれたのが始まりですが、ユーグレナが太陽光と二酸化炭素だけで育つこと、そしてクルーの呼吸によって生じる二酸化炭素がユーグレナの成長を促し、結果として酸素が得られるという二重のメリットがあることも注目されました。

しかし、ユーグレナ自体の栄養価が高く他の生物に食べられてしまうので、NASAにおいては大量培養は成功しませんでした。

1990年代には、ユーグレナを使った医療、医薬品の開発、二酸化炭素固定法などについて研究が行われていました。

そしてついに2005年、東京大学の研究者と日本のベンチャー企業が、世界で初めて食品としてのユーグレナの屋外大量培養に成功しました。

さらに、サプリメントに活用できる乾燥微粉末の食品化にも成功し、現在ユーグレナは自然豊かな石垣島で大量培養されています。

石垣島はユーグレナの生育に重要な要素である太陽の日差しの強さ、水、気温などの自然環境が整っているので、ユーグレナが安心・安全に培養されています。


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